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Se describen 17 nuevas especies de babosas marinas de colores brillantes

  • Los investigadores acaban de describir 17 nuevas y sorprendentes especies de babosas marinas que viven entre los arrecifes de coral en la región del Indo-Pacífico.
  • Todas las especies pertenecen al género Hypselodoris y existen en una amplia variedad de colores.

Desde puntos de color morado a naranja y de rosa a amarillo, los investigadores acaban de describir 17 nuevas y sorprendentes especies de babosas marinas que viven entre los arrecifes de coral en la región del Indo-Pacífico.

Todas las especies pertenecen al género Hypselodoris, un grupo de coloridas babosas marinas que se han convertido en excelentes modelos fotográficos. En un estudio reciente, investigadores de la Academia de Ciencias de California (CAS) reorganizaron el género Hypselodoris, añadiendo nuevas especies para la ciencia al grupo y revelando secretos de la evolución de sus brillantes patrones de color.

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El descubrimiento de las nuevas especies es una gran sensación, dijo Terrence Gosliner, curador principal del Departamento de Zoología de Invertebrados en la CAS. «Varias especies [de Hypselodoris] no se habían estudiado previamente desde una perspectiva genética y teníamos razones para creer que habíamos descubierto un montón de nuevas especies, en base a su apariencia externa», dijo a Mongabay.

Entre las nuevas especies se encuentran Hypselodoris confetti, una babosa de mar que parece estar cubierta de trozos de papel de colores brillantes; H. rositoi, llamado así por su distintivo tono rosa-rosado; y H. skyleri, una babosa de mar con manchas blancas que se parecen a estrellas en el cielo y que lleva el nombre del hijo de la coautora Rebecca Johnson, Skyler (Sky) Rodgers.

Hypselodoris confetti. Imagen © J. Goodheart
Hypselodoris skyleri. Imagen de Terry Gosliner/Academia de Ciencias de California

La reorganización de especies dentro de Hypselodoris usando herramientas genéticas también ayudó a los investigadores a comprender por qué las babosas marinas son tan coloridas. «Esta es la primera vez que tenemos un árbol familiar para probar hipótesis antiguas sobre cómo evolucionan los patrones», dijo Gosliner.

El equipo de la CAS descubrió, por ejemplo, que varios parientes lejanos han evolucionado independientemente el mismo patrón de color, como H. iba y H. bullocki, ambos de color morado. Las dos especies, sin embargo, no están estrechamente relacionadas. «La explicación más probable de su apariencia similar es que residen en la misma región geográfica donde tener coloración morada es ventajoso para evitar a los depredadores, ya sea como camuflaje o como advertencia de desagrado», dijo Johnson, líder de ciencia ciudadana en la CAS, en un comunicado.

Sorprendentemente, H. iba tenía dos formas diferentes de individuos: uno morado con una raya blanca y la otra crema con una raya morada y manchas de color naranja. Las dos formas de individuo han sido fotografiadas apareándose y son casi idénticas genéticamente.

«No estamos seguros de por qué este es el caso, pero sospechamos que los depredadores no pueden reconocer la diferencia entre los dos morfos de color», dijo Gosliner. Tales individuos de colores diferentes no se han visto en otras especies de Hypselodoris.

Hypselodoris iba. Imagen de Terry Gosline/Academia de Ciencias de California
También Hypselodoris iba. Imagen de Terry Gosliner/Academia de Ciencias de California

Hasta el momento, ninguna de las especies recién descritas parece tener un riesgo inmediato de extinción.

«Pero con los impactos del cambio climático, esto podría cambiar bastante rápido si los arrecifes de coral continúan desapareciendo», dijo Gosliner. Por otra parte, muchas más especies de babosas marinas aún no se han descubierto.

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“Incluso con estos descubrimientos, aún menos del 10 % de las especies que habitan el planeta han sido reconocidas. Todavía hay mucho trabajo fundamental por hacer», agregó Gosliner.

Las 17 nuevas especies de babosas marinas. Imagen cortesía de la Academia de Ciencias de California

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Referencia:

Epstein, H. E., Hallas, J. M., Johnson, R. F., Lopez, A., & Gosliner, T. M. (2018). Reading between the lines: Revealing cryptic species diversity and colour patterns in Hypselodoris nudibranchs (Mollusca: Heterobranchia: Chromodorididae). Zoological Journal of the Linnean Society.

Esta historia fue publicada por primera vez en la web en inglés el 1 de noviembre de 2018.