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Un ejército de tortugas, capturado con drones, se dirige a la Gran Barrera de Coral

  • Un nuevo video con drones muestra a miles de tortugas verdes en peligro de extinción nadando hacia la Isla Raine en el borde exterior de la Gran Barrera de Coral.
  • Los investigadores capturaron este video para ayudar a estudiar la población de tortugas anidadoras, y en el proceso demostraron que esta técnica es más efectiva que contar tortugas desde botes. Registraron 64 000 tortugas anidando en la Isla Raine esta temporada.

Desde lo alto, el mar azul parece estar salpicado de pequeños puntos blancos. Pero una mirada de más cerca revela que cada punto es en realidad una tortuga marina nadando hacia la orilla de un arrecife de coral. Hay miles de ellas. En el transcurso de la temporada de anidación cerca de 64 000 tortugas llegaron a la playa.

En diciembre de 2019, investigadores capturaron este video como una forma de contar la cantidad de tortugas verdes (Chelonia mydas) nadando rumbo a la Isla Raine, ubicada en el borde exterior de la Gran Barrera de Coral. La isla alberga a la colonia de tortugas verdes más grande del mundo, según la Fundación Gran Barrera de Coral.

En años anteriores, los científicos que forman parte del Proyecto de Recuperación de la Isla Raine impulsado por la Fundación, monitorearon la población de tortugas verdes pintando rayas blancas en sus caparazones con pintura no tóxica, durante el período de anidación en la arena, y luego las contaron manualmente en altamar.

«Desde un bote pequeño contamos tortugas pintadas y no pintadas, pero los ojos se sienten más atraídos por las tortugas que tienen una franja blanca brillante que por las tortugas sin pintura, lo que da como consecuencia conteos sesgados y una reducción en precisión», dijo en un comunicado Andrew Dunstan del Departamento de Medio Ambiente y Ciencia (DES) del gobierno de Queensland.

Una vista aérea de las tortugas verdes cerca de la Isla Raine. Imagen de Christian Miller

Por eso los investigadores decidieron probar otra metodología. El uso de un dron, o vehículo aéreo no tripulado (UAV), se convirtió en una herramienta mucho más efectiva para ese fin. Los científicos pudieron analizar cada fotograma del video y contar con precisión el número de tortugas pintadas y no pintadas. El equipo publicó recientemente sus hallazgos en la revista PLOS ONE.

«Cuando comparamos los conteos de drones con los conteos hechos por observadores, encontramos que habíamos subestimado los números en el pasado en un factor de 1.73», dijo en un comunicado Richard Fitzpatrick, científico principal de la Fundación Biopixel Oceans y coautor del artículo. «Mediante el uso de drones hemos ajustado los datos históricos. Lo que antes requería mucho tiempo a varios investigadores, ahora puede hacerlo un operador de drones en menos de una hora».

Las tortugas verdes son una especie En Peligro de extinción, según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza(UICN), la autoridad mundial sobre el estado de conservación de las especies biológicas. Las amenazas incluyen la recolección intencional de huevos, enfermedades, contaminación lumínica, degradación del hábitat y enredo en redes de pesca. Los científicos creen que probablemente debido a los esfuerzos de conservación y las moratorias de pesca, en los últimos años ha habido un aumento de tortugas verdes que anidan en todo el mundo, incluida la Isla Raine.

Incluso han detectado recientemente que la anidación de tortugas en la Isla ha aumentado. Las últimas dos temporadas solo unas 20 000 tortugas anidaron en la isla, dijo a Mongabay un portavoz de la Fundación de la Gran Barrera de Coral. Esta temporada, sin embargo, hubo un marcado aumento a alrededor de 64 000 tortugas anidadoras.

Para asegurar que las tortugas verdes continúen anidando en la Isla Raine, el equipo del Proyecto de Recuperación de la Isla Raine trabaja para perfilar la playa y hacerla más habitable para las tortugas anidadoras. Para prevenir que las tortugas se caigan de cantos empinados, por ejemplo, se tiene que cercar las secciones erosionadas de la playa.

Tortugas anidando en la Isla Raine. Imagen de Christian Miller

«La Isla Raine es el sitio de anidación de tortugas verdes más grande del mundo y es por eso por lo que estamos trabajando, […] para proteger y restaurar el hábitat crítico de la isla», dijo en un comunicado Anna Marsden, directora general de la Fundación de la Gran Barrera de Coral. «Estamos tomando medidas para mejorar y reconstruir las playas de anidación de la isla y construir cercas para evitar la muerte de tortugas. Todos trabajamos para fortalecer la capacidad de recuperación de la isla y asegurar la supervivencia de nuestras tortugas verdes del norte y muchas otras especies».

Referencia:

Dunstan, A., Robertson, K., Fitzpatrick, R., Pickford, J. y Meager, J. (2020). Uso de vehículos aéreos no tripulados (UAV) para la estimación de la población de anidación con marca de nuevo de tortugas marinas verdes hembras adultas en la isla Raine. MÁS UNO. doi: 10.1371 / journal.pone.0228524

Imagen de portada: Tortugas verdes nadando hacia la Isla Raine ubicada en el borde exterior de la Gran Barrera de Coral. Imagen de la Fundación de la Gran Barrera de Coral y el gobierno de Queensland

Elizabeth Claire Alberts es redactora de Mongabay. Síguela en Twitter @ECAlberts.

Esta historia fue publicada por primera vez en la web en inglés el 13 de junio de 2020.