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Las jirafas enfrentan una ‘extinción silenciosa’

  • El número de jirafas se ha desplomado de alrededor de 157 000 individuos en 1985 a 97 500 en el 2015.
  • Dada su dramática disminución, la jirafa ha saltado dos lugares en la Lista Roja de la UICN: de 'Preocupación menor' a 'Vulnerable' a la extinción.
  • Algunas subespecies de jirafas corren mayor riesgo de extinción que otras.

La icónica jirafa se dirige rápidamente hacia la extinción, según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN).

En los últimos 30 años, el número de jirafas se ha desplomado en un 40 %, de unos 157 000 individuos en 1985 a 97 500 en el 2015, anunció la UICN en una declaración. Esto ha llevado a la carismática especie a estar unos pasos más cerca de la extinción.

Dado su declive dramático, el estado de la jirafa en la lista roja de la UICN ha saltado dos lugares de ‘Preocupación menor’ a ‘Vulnerable’ a la extinción.

«Mientras que las jirafas son comúnmente vistas en el safari, en los medios de comunicación y en los zoológicos, la gente ─incluyendo los conservacionistas─ no saben que estos majestuosos animales están sufriendo una extinción silenciosa», dijo en un comunicado Julian Fennessy, copresidente del Grupo especialista en jirafas y okapi de la CSE de la UICN. «Con un descenso de casi el 40 % en las últimas tres décadas, el animal más alto del mundo está bajo severa presión en algunos de sus rangos principales en África Oriental, Central y Occidental».

El número de jirafas ha disminuido en un 40 % en los últimos 30 años. Foto de Udayan Dasgupta

Algunos estudios recientes han sugerido que puede haber hasta cuatro especies distintas de jirafas que no se aparean en la naturaleza. Sin embargo, la UICN reconoce actualmente una sola especie de jirafa (Giraffa camelopardalis), dividida en nueve subespecies diferenciadas por su distribución geográfica y sus marcas del pelaje. Algunas subespecies de jirafas corren mayor riesgo de extinción que otras, dicen los investigadores.

La jirafa nigeriana (Giraffa c. peralta), por ejemplo, tiene una población aislada  en el extremo suroeste de Níger. En el 2008, esta subespecie fue catalogada en ‘Peligro de extinción’ en la Lista Roja de la UICN. Del mismo modo, la jirafa de Rothschild (G. c. rothschildi), encontrada en Uganda e introducida en el centro y suroeste de Kenia, también aparece en ‘Peligro de extinción’ en la Lista Roja de la UICN.

Las poblaciones de cuatro subespecies parecen estar aumentando (G. c. angolensis, G. c. giraffa, G. c. peralta, G. c. rothschildi), mientras que las de cuatro subespecies están disminuyendo (G. c. antiquorum, G. C. camelopardalis, G. c. reticulata, G. c. tippelskirchi), según la UICN. Una subpoblación (G. c. thornicrofti) parece estar estable.

Geográficamente, las jirafas en África Central y Oriental están disminuyendo. Se cree que el mamífero se ha extinguido en al menos siete países: Burkina Faso, Eritrea, Guinea, Malí, Mauritania, Nigeria y Senegal. Las principales causas de su declive, según los investigadores, son la caza ilegal, la pérdida de hábitat y la expansión de las zonas agrícolas y mineras, el aumento del conflicto humano-fauna silvestre y disturbios civiles.

«Como uno de los animales más emblemáticos del mundo, es oportuno que hagamos algo antes de que sea demasiado tarde», dijo Fennessy.

Algunas especies de jirafas tienen menos de 10 000 individuos. Foto de Rhett Butler

Esta historia fue publicada por primera vez en la web en inglés el 13 de diciembre de 2016.