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Hay un nuevo miembro en la familia de los lémures

  • El lémur enano de Grove fue descubierto en dos de los parques nacionales de Madagascar, Ranomafana y Andringitra, que forman parte de los bosques de Atsinanana, Patrimonio de la Humanidad de la UNESCO.
  • El nuevo lémur es un primate nocturno más pequeño que una ardilla. El pelaje en su parte posterior, extremidades y cabeza es de un color marrón rojizo, y tiene anillos de color negro pardusco alrededor de sus grandes ojos.

Los científicos han descubierto una nueva especie de lémur enano en el sudeste de Madagascar.

El lémur enano de Grove (Cheirogaleus grovesi) fue descubierto en dos de los parques nacionales de Madagascar, Ranomafana y Andringitra, que forman parte de los bosques de Atsinanana, Patrimonio de la Humanidad de la UNESCO. Un equipo dirigido por científicos del zoológico y acuario Henry Doorly en Omaha, Nebraska, describió la especie en un artículo publicado este mes en la revista Primate Conservation.

Se utilizó un análisis de muestras de ADN tomadas de varios animales para confirmar que el lémur enano de Grove es, de hecho, una especie nueva y distinta.

Cheirogaleus grovesi. Crédito de la foto Dr. Edward Louis Jr.

El nuevo lémur es un primate nocturno más pequeño que una ardilla. El pelaje en su parte posterior, extremidades y cabeza es de un color marrón rojizo, y tiene anillos de color negro pardusco alrededor de sus grandes ojos.

El lémur enano de Grove es el vigesimocuarto lémur que ha descubierto el Departamento de Genética de la Conservación dirigido por el Dr. Edward Louis Jr. en el Zoológico Henry Doorly. Científicos del Suny Polytechnic Institute en Utica, Nueva York y dos ONG —la ONG Global Wildlife Conservation, con sede en Austin, Texas, y Madagascar Biodiversity Partnership, con sede en Madagascar— también ayudaron a realizar el descubrimiento.

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Esperan más descubrimientos

De acuerdo con Russell Mittermeier, Jefe de Conservación de Global Wildlife Conservation y coautor del estudio, hay más descubrimientos de este tipo en el camino. «Esta nueva especie es uno de varios nuevos lémures enanos del género Cheirogaleus que han estado o están en proceso de ser descritos», le dijo a Mongabay. «Es indicativo de lo poco que sabemos sobre la biodiversidad en general, e incluso de nuestros parientes vivos más cercanos, los primates».

Mittermeier dijo que, recientemente, en 1994, cuando ayudó a compilar la primera guía de campo de lémures, solo había 50 especies y subespecies de primates, todas se encuentran en Madagascar. «Con este nuevo lémur, hay 112 —una duplicación de la diversidad en uno de los hotspots más importantes del mundo, Madagascar, al cual le queda menos del 10 % de su vegetación natural».

 

Colin Groves con un chimpancé. Foto cortesía de Madagascar Biodiversity Partnership

La especie fue nombrada por el antropólogo biológico británico-australiano y taxónomo de primates Colin Groves, quien falleció el año pasado. El equipo de investigadores escribió en el estudio que llamaron a la especie en honor de Groves para reconocer «sus más de cuarenta años de trabajo en los campos de primatología, biología evolutiva, análisis morfológico, taxonomía de mamíferos y disciplinas asociadas». Agregan que, «en el momento de su muerte, el profesor Groves era ampliamente reconocido como el mejor taxónomo de primates vivo».

«Afortunadamente, vio el manuscrito antes de fallecer y sabía que estábamos haciendo esto», dijo Mittermeier.

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¿Cuál es el estado del lémur enano?

Los investigadores señalan que el estado de conservación del lémur enano de Grove todavía no está determinado, pero el hecho de que ocurra en dos parques nacionales conectados por un corredor protegido de vida silvestre podría significar que está menos amenazado que las especies de lémures que se encuentran fuera de las áreas protegidas. Sin embargo, agregan que la deforestación causada por las actividades humanas está ocurriendo en todo Madagascar, y las protecciones otorgadas a un parque nacional no siempre garantizan su seguridad. Tampoco se sabe si las comunidades locales cazan al nuevo lémur en busca de carne de animales silvestres, pero los autores escriben que «esta es ciertamente una posibilidad».

Se necesita más investigación para determinar el estado de conservación de Cheirogaleus grovesi «para que se puedan tomar medidas de protección para asegurar el futuro del linaje», escriben los investigadores, mientras que «la identificación continua de nuevas especies de primates en los lugares silvestres restantes de Madagascar resalta la necesidad de proteger este hábitat de futuras perturbaciones por invasión humana».

 

Cheirogaleus grovesi. Crédito de la foto Dr. Edward Louis Jr.

Mittermeier recalcó la necesidad de más esfuerzos de conservación al señalar cuánto hábitat se ha perdido en Madagascar y el hecho de que los lémures son, en general, un grupo bastante amenazado.

«Dado lo que Madagascar ha perdido en términos de vegetación natural, lo que queda equivale en área a poco más de dos o tres Belices», dijo. «Y en esta pequeña área hay 112 de los 703 tipos de primates conocidos, lo que hace que Madagascar tenga de lejos la prioridad más alta de conservación de primates en la Tierra. Además, las 5 familias, 15 géneros y 112 especies y subespecies de lémures son endémicas de Madagascar y casi el 90 % están amenazadas (en Peligro Crítico, En Peligro o Vulnerables)».

Referencias

Esta historia fue publicada por primera vez en la web en inglés el 11 de enero de 2018.