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Luces ayudan a las grullas migratorias a evitar cables eléctricos en Estados Unidos

  • Una prueba de un nuevo sistema que despliega luces ultravioleta en cables eléctricos redujo en gran medida colisiones que podrían haber sido mortales para las grullas migratorias con los cables.
  • A diferencia de los humanos, muchas aves pueden detectar la luz ultravioleta, eso hace que el sistema tenga el potencial de reducir una gran amenaza para una variedad de especies migratorias sin afectar la visibilidad de las estructuras para los humanos.

Las grullas son famosas por su gran tamaño, belleza, baile de cortejo único y extensas migraciones anuales. Las grullas canadienses (Antigone canadensis), por ejemplo, migran al norte cada año desde las zonas de invernación en México y el suroeste de los Estados Unidos a los sitios de reproducción en Canadá, el norte de los Estados Unidos y el este de Siberia. En el camino, se detienen para descansar y recargar energía en varios humedales y cuencas fluviales del oeste y medio oeste de los EE.UU.

Las áreas de escala son esenciales para las migraciones de las aves y los períodos de reproducción posteriores. Aunque la pérdida de hábitats de humedales en las escalas y los sitios de reproducción es la principal amenaza para las grullas canadienses y otras grullas, las colisiones en pleno vuelo con cables eléctricos durante la migración afectan a 12 de las 15 especies de grullas del mundo, incluidas las grullas canadienses.

Una grulla canadiense reacciona a un águila calva que se acerca a su polluelo escondido. Las grullas canadienses son grandes y defienden agresivamente a sus crías de posibles depredadores. Imagen cortesía de Tom Koerner / USFWS

Las compañías de servicios eléctricos colocan marcadores que brillan en la oscuridad en los cables eléctricos para tratar de mitigar el problema. Sin embargo, estos intentos por hacer que los cables eléctricos sean más visibles para estas grandes aves han tenido un éxito parcial, ya que la mayoría de las colisiones siguen ocurriendo durante la noche.

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Un nuevo enfoque considera la visión de las aves

Un equipo de consultores de ingeniería en EDM International ha desarrollado un nuevo sistema que emite luces casi ultravioleta (UV) en los cables eléctricos, ya que muchas especies de aves son sensibles a las frecuencias UV. El equipo probó la estrategia, que ha recibido el nombre de Sistema de Prevención de Colisiones de Aves (ACAS en inglés), en un importante sitio de escala migratoria para muchos miles de grullas canadienses.

El uso del nuevo sistema redujo considerablemente el número de colisiones de grullas con cables eléctricos que cruzan el río Central Platte. El equipo publicó sus hallazgos y el diseño del sistema a principios de este año con la esperanza de hallar una solución del conflicto entre las estructuras humanas y la vida silvestre migratoria.

Un cable eléctrico iluminado por luces casi ultravioletas montadas en las estructuras de soporte del cable. Muchas especies de aves son sensibles a las longitudes de onda UV, lo que sugiere que las luces UV del Sistema de prevención de colisiones de aves pueden ayudar a las aves a ver las estructuras humanas por la noche. Imagen cortesía de James F. Dwyer / EDM International, Inc.

Al buscar una mejor manera de reducir las colisiones de las aves con los cables eléctricos, el autor principal James Dwyer y sus colegas descubrieron que muchos grupos de aves son sensibles a las longitudes de onda de energía más cortas de lo que los humanos pueden detectar, aproximadamente 400 nanómetros (nm). Los investigadores desarrollaron el ACAS utilizando longitudes de onda casi ultravioleta de 320 a 400 nm para hacer que los cables eléctricos sean más visibles para las grullas sin aumentar su visibilidad para las personas.

El diseño del sistema monta las luces UV en las estructuras de soporte de cables eléctricos donde se han registrado colisiones.

«Las luces se encienden en la torre existente que sostiene el cable eléctrico», dijo Dwyer a Mongabay. «Idealmente, se montan en el brazo de la cruceta o enrejado que soporta los cables».

El diseño que probaron consistió en cuatro luces UV-A de bajo voltaje, alimentadas por dos paneles solares y baterías de almacenamiento, una caja de control, cables que conectan los diversos componentes y un control remoto. Los autores estimaron que su costo total fue de aproximadamente USD 6000, incluidas algunas luces UV que probaron, pero que no implementaron en su versión final.

La configuración de ACAS en un cable eléctrico sobre el río Central Platte en Nebraska. Los paneles solares y las baterías alimentan el sistema, las luces montadas en los postes iluminan los cables que cruzan el río. Imagen cortesía de James F. Dwyer / EDM International, Inc.

Probaron el ACAS entre febrero y junio de 2018, el período en que las grullas canadienses estaban en el área. El equipo eligió que el sistema se active y desactive aleatoriamente cada noche, y desde un escondite, observaron el comportamiento de bandadas de grullas que volaban a lo largo del río durante aproximadamente cinco horas en las noches de prueba, desde el atardecer hasta cuatro horas y media después.

Los investigadores registraron todas las colisiones con el cable eléctrico de aproximadamente 15 metros de altura, el comportamiento de vuelo de las aves después de una colisión y sus reacciones al acercarse al cable eléctrico. Los observadores también estimaron las distancias perpendiculares con las que las grullas que volaban río arriba reaccionaban al cable eléctrico, con reacciones dentro de los 25 metros de los cables considerados riesgosos o peligrosos.

Los observadores clasificaron como vuelos «peligrosos” cuando las grullas pasaron sobre el cable a alturas de menos de 25 metros, aunque no se produjera una colisión.

Un resultado sorprendentemente robusto

Durante el estudio de cuatro meses, los investigadores registraron 916 bandadas de grullas que pasaron por los cables eléctricos y 49 colisiones, solo una de las cuales ocurrió cuando el sistema ACAS estaba encendido. Además de esta reducción del 98 % en colisiones, también documentaron 82 % menos vuelos peligrosos y reacciones más rápidas y controladas por parte de las grullas para evitar golpear los cables eléctricos cuando el sistema estaba encendido.

«Creemos que las aves podían ver claramente el cable en la oscuridad a pesar de que era invisible para nosotros», dijo Dwyer.

Dwyer dijo que estaba sorprendido por los hallazgos en un comunicado. «Pensé que quizás podría haber un enfoque más efectivo para reducir las colisiones”, dijo. «Pensé que tendría algún efecto, pero no me atreví a pensar que el ACAS resolvería el problema de colisión de la grulla canadiense en nuestro sitio de estudio en nuestro primer intento».

Cientos de miles de grullas canadienses se detienen a lo largo del río Platte en el medio oeste de los Estados Unidos para descansar y recargar energías en sus migraciones anuales. A menudo viajan de noche, por lo que el objetivo del sistema ACAS es ayudar a las grullas y otras aves a ver los cables eléctricos y otras estructuras humanas en la oscuridad, lo que les permite llegar a sus destinos de manera segura. Imagen cortesía de James F. Dwyer / EDM International, Inc.
Cada año, cientos de miles de grullas canadienses se congregan en el río Platte en Nebraska durante su migración de primavera, formando grandes bandadas que usan los bancos de arena del río como refugio nocturno antes de volar a campos locales para alimentarse durante el día. Imagen cortesía de Larry Crist / USFWS

Los desarrolladores de ACAS desean expandir su proyecto a otros lugares y especies. «La instalación y el monitoreo son cien por ciento  replicables», dijo Dwyer. “Necesitamos hacer más estudios con otras especies, hábitats, configuraciones de cables, etc., para ver si los resultados son replicables”. «Estamos muy interesados ​​en colaborar en otros sitios para realizar pruebas adicionales», agregó.

Los autores sugieren en su artículo que las luces UV también podrían ayudar a reducir las colisiones de grandes aves migratorias con turbinas eólicas, así como a mantener a los migrantes más pequeños lejos de edificios, torres y otras estructuras que se vuelven mortales por la noche. A medida que proliferan los cables eléctricos y las turbinas eólicas, los autores proponen probar varias configuraciones de luces para iluminar las partes más problemáticas de las estructuras y asegurarse de que las luces no afecten el comportamiento de los insectos u otros animales salvajes.

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Referencia:

Dwyer, J. F., Pandey, A. K., McHale, L. A., & Harness, R. E. (2019). Near-ultraviolet light reduced sandhill crane collisions with a power line by 98%. The Condor: Ornithological Applications121(2). doi:10.1093/condor/duz008

Esta historia fue publicada por primera vez en la web en inglés el 12 de julio de 2019.