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Salmones en Chile: historias de una industria polémica y millonaria

Foto ARCHIVO//// Trabajadores de una empresa sálmonera faenan en la linea al sálmon para su exportación en Chiloé el 5 de enero del 2007 ubicado a 1124 kilómetros al sur de Santiago. Foto/Victor Ruiz Caballero para R35R

  • Según todos los pronósticos, la acuicultura se perfila como una de las principales soluciones alimentarias en el mundo para el 2050. A pesar de ello, la salmonicultura continúa siendo fuertemente criticada en Chile.
  • Una acumulación de desastres ambientales y sanitarios han puesto en duda la imagen de la industria salmonera en Chile.

La industria del salmón se ha convertido en un factor clave de la economía chilena. Clave pero también polémico. Hoy, Chile es el segundo productor mundial de salmones después de Noruega y el salmón es el segundo producto más exportado en ese país después del cobre. En 2018, 829 000 toneladas fueron enviadas, desde el país austral a más de 70 destinos entre los que destacan Estados Unidos, Japón y Brasil. Todo por un valor de US$ 5157 millones según información del Banco Central de Chile.

Diez son las principales empresas que participan de esta industria exportadora, que representa una importante actividad económica en las tres regiones más australes del país. Más de 70 000 personas trabajan en actividades vinculadas a esta actividad en las regiones de Los Lagos, Aysén y Magallanes, donde 1358 concesiones han sido destinadas para el cultivo de salmones, según datos de diciembre de 2018 de la Subsecretaría de pesca, el organismo en Chile encargado de regular y administrar la actividad pesquera y de acuicultura.

Salmoneras en fiordos patagónicos, Chile. Foto: Vreni Häussermann

Sin embargo, a pesar de las grandes cifras, el crecimiento de la industria salmonera en Chile ha sido y es altamente cuestionado por sectores de la sociedad civil vinculados a la ciencia, organizaciones de pescadores, organismos de protección ambiental y habitantes de las regiones australes en las que estas empresas operan. A lo largo de varios años, la industria salmonera en Chile ha protagonizado diversos escándalos medioambientales y sanitarios que han perjudicado no solo los recursos marinos sino también la calidad de vida de los ciudadanos.

El primer episodio público salió a la luz en 2007 cuando la sobrepoblación de salmones en los criaderos provocó el brote del virus ISA. El hecho desencadenó la peor crisis sanitaria en la historia de la industria nacional y dejó sin empleo a más de 15 000 personas. En el año 2016, 9000 toneladas de salmones muertos fueron vertidos al mar de Chiloé intensificando la marea roja hasta niveles nunca antes vistos, lo que causó, a su vez, una mortandad de peces sin precedentes y una profunda crisis social y económica. En 2018, una fuga de casi 700 000 salmones, desde las jaulas de crianza, ocasionó un nuevo problema ambiental con consecuencias hasta ahora desconocidas pero que, según los pronósticos de científicos, podría poner en riesgo a las poblaciones de especies nativas.

Centro de cultivo de salmones. Foto: WWF Chile – Denisse Mardones.

Sumado a esos eventos, la industria salmonera ha sido criticada por el uso excesivo de antibióticos en los peces; por generar condiciones anaeróbicas en el agua, es decir, por consumir el oxígeno disponible impidiendo la existencia de la vida en el mar; y por extenderse sobre áreas prístinas consideradas importantes refugios para la biodiversidad marina en el mundo. Este último caso se relaciona con la actual instalación de salmoneras en la reserva de la biósfera Cabo de Hornos por parte de la empresa Nova Austral S.A.

Mongabay Latam ha seguido de cerca los impactos medioambientales de la salmonicultura y reunió en este especial las principales historias sobre esta industria.

 Chile: salmonicultura se instala en las vírgenes aguas de la reserva de la Biosfera Cabo de Hornos

Cabo de Hornos. Foto: Luis Alejandro Bernal

Ubicada en los últimos confines del continente sudamericano, en la región de Magallanes, es una de las 37 ecorregiones más prístinas del mundo, según señalan los antecedentes que justificaron la creación de esta área protegida. Cuatro son las concesiones que serán operadas por Nova Austral S.A, una empresa que enfrentó en 2014 un proceso sancionatorio, por parte de la autoridad ambiental chilena, por cometer infracciones ambientales en otras concesiones más al norte. Además, la empresa fue incluida en cuatro denuncias interpuestas el año pasado por operar fuera del área concesionada, duplicar la cantidad de instalaciones autorizadas y generar condiciones anaeróbicas en el agua.

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Salmones en fuga: las consecuencias del escape de casi 700 mil salmones en el mar de Chile



La historia en 1 minuto. Video: Mongabay Latam.

Siete mil pesos (10,3 USD) por salmón recuperado ofreció la empresa Marine Harvest luego de que 690 000 peces se escaparan de las jaulas ubicadas en Isla Huar, en el archipiélago de Calbuco, en la región de Los Lagos, durante una tormenta que azotó la noche del 5 de julio de 2018. Aunque aún no es posible ver hoy los impactos de esta fuga, expertos aseguran que el escape de salmones es considerada la acción modificadora asociada a la salmonicultura que afecta a un mayor número de especies. Ello, debido a la disminución de las poblaciones de especies nativas a través de la depredación, competencia por hábitat o alimento, transmisión de enfermedades o químicos a otras especies o el establecimiento o ‘asilvestramiento’ de los salmones en el área.

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La ley que empoderó a los indígenas de Chile en contra de las salmoneras

Foto: Costa Humboldt

En 2008, Chile creó los Espacios Costero Marino de Pueblos Originarios (ECMPO): territorios marítimos administrados por las comunidades indígenas que hayan podido demostrar usos ancestrales sobre ellos. Este instrumento nació con la voluntad de salvaguardar la riqueza cultural de los pueblos indígenas, otorgándoles la posibilidad de proteger los espacios marinos a los que han estado vinculados en términos espirituales, medicinales, productivos y recreativos. Hoy representa también una importante herramienta para intentar frenar el avance de la industria salmonera y sus comprobados impactos ecológicos en el sur de Chile.

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Chile: estas productoras de salmón usan cantidad excesiva de antibióticos

Cultivos de salmones. Foto: WWF Chile – Meridith Kohut.

Un estudio elaborado por Oceana reveló cuáles fueron las empresas dedicadas a la salmonicultura en Chile que utilizaron más antibióticos por tonelada producida durante el periodo 2012-2014. De acuerdo a la información reunida por la organización de conservación marina, el ránking lo encabezan “Australis Mar y Trusal S.A., empresas que usaron más de 900 gramos de antibióticos anuales por tonelada producida.

“El uso excesivo de antibióticos es una preocupación mundial. Lo que la salmonicultura chilena está haciendo es contribuir a lo que se conoce como resistencia bacteriana o resistencia a los antibióticos, lo cual ya genera graves problemas a la salud humana, según la Organización Mundial de la Salud”, dice Van der Meer a Mongabay Latam a través de correo electrónico.

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La crisis del salmón en Chiloé

Conflicto Social por crisis de salmonicultura en Chiloé, año 2016 Foto: Daniel Casado

Estalló en mayo 2016 en una de las principales regiones productoras de salmón del mundo. Los pescadores culparon a las empresas salmoneras de causar la contaminación y el gobierno chileno se sostuvo en su postura: solo era marea roja. La primera señal de que algo andaba mal en las aguas del sur de Chile ocurrió en tierra continental durante abril en la Caleta de Queule, un pequeño poblado de pescadores de la región de la Araucanía que amaneció con sus muelles y lanchas rodeadas de peces muertos. Este fue el punto de partida de una varazón de sardinas nunca antes vista, por lo menos 500 toneladas de peces muertos en las inmediaciones de la desembocadura del río Toltén, recuerda Rigoberto Silva, pescador de la zona. Luego se sumó la muerte masiva de aves, jaibas, varias especies de moluscos e incluso de lobos marinos. Todas las especies que consumían peces muertos, morían también.

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Chile: industria salmonera amenaza a la Reserva Nacional Las Guaitecas

Jaulas de Salmones en Chile. Foto: Daniel Casado.

Creada en 1938, esta reserva es hogar o zona de tránsito de diversas especies de fauna, entre ellas algunas en estado vulnerable o en peligro de extinción, como la ballena sei, cachalote, ballena azul y la ballena de aleta. “Si se instalan concesiones salmoneras, la Reserva Nacional Las Guaitecas se verá fuertemente impactada por la contaminación generada por la industria, esto debido a las altas densidades de salmones que producen las empresas chilenas, la acumulación de desechos provenientes de las fecas y restos de alimento de los peces, y el abuso de antibióticos y otros químicos, conjunto de elementos que sin duda alteran los ecosistemas”, dice Liesbeth van der Meer, Directora Ejecutiva de Oceana Chile.

Foto principal: ARCHIVO: Trabajadores de una empresa sálmonera faenan en la linea al sálmon para su exportación en Chiloé el 5 de enero del 2007 ubicado a 1124 kilómetros al sur de Santiago. Foto/Victor Ruiz Caballero para R35R

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